Perché gli uomini presentano un rischio più alto di sviluppare la maggior parte dei tipi di cancro rispetto alle donne?

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I tassi della maggior parte dei tipi di cancro sono più elevati negli uomini rispetto alle donne, per motivi poco chiari. I risultati di un recente studio pubblicato su Cancer suggeriscono che la causa potrebbe essere ricondotta a differenze sessuali biologiche sottostanti piuttosto che a differenze di comportamento correlate a fumo, consumo di alcol, alimentazione e altri fattori.

Lo studio di coorte prospettico ha valutato le differenze nel rischio di sviluppare il cancro in 21 sedi di tumori tra 171.274 soggetti di sesso maschile e 122.826 soggetti di sesso femminile di età compresa tra 50 e 71 anni che hanno partecipato allo studio su dieta e salute di NIH-AARP (NIH-AARP Diet and Health Study; periodo 1995–2011).

Durante tale periodo sono stati diagnosticati 17.951 nuovi tumori nei partecipanti di sesso maschile e 8.742 nelle partecipanti di sesso femminile.

L’analisi dei dati ha indicato che solo nel caso dei tumori tiroidei e della cistifellea si osserva una minore incidenza negli uomini rispetto alle donne.

Il rischio di cancro in altre sedi anatomiche variava da 1,3 a oltre 10 volte. Gli uomini hanno evidenziato un rischio 10,8 volte maggiore di tumori esofagei, un rischio 3,5 volte maggiore di tumore laringeo o del cardias gastrico e un rischio 3,3 volte maggiore di tumore vescicale. Gli uomini hanno evidenziato anche un rischio maggiore di tumori rettali, renali, delle vie biliari, cutanei, epatici e orofaringei.

L’aumento del rischio negli uomini è stato osservato anche dopo correzione per un’ampia gamma di comportamenti a rischio e di esposizioni a cancerogeni. Le differenze nei comportamenti a rischio e nell’esposizione a cancerogeni tra sessi spiegano solo una percentuale modesta della predominanza maschile della maggior parte dei tumori, variabile dall’11,2% per il tumore esofageo al 49,4% per il tumore polmonare.

I risultati suggeriscono che le differenze sessuali biologiche (di natura fisiologica, immunologica, genetica e di altro tipo) svolgono un ruolo importante nella suscettibilità al cancro degli uomini rispetto alle donne.

Secondo gli autori i risultati evidenziano il potenziale ruolo di meccanismi biologici legati al sesso, piuttosto che differenze nell’esposizione a cancerogeni, come i principali fattori determinanti delle differenze tra uomini e donne nel rischio di sviluppare il cancro nella maggior parte delle sedi anatomiche condivise.

“I nostri risultati indicano che esistono differenze nell’incidenza del cancro che non sono spiegate unicamente dalle esposizioni ambientali. Ciò suggerisce l’esistenza di differenze biologiche intrinseche tra uomini e donne che influiscono sulla suscettibilità al cancro”, ha affermato l’autrice principale, la Dott.ssa Sarah Jackson del National Cancer Institute, Rockville, Maryland.

In un editoriale di accompagnamento, Jingqin R. Luo e Graham A. Colditz, della Washington University, St. Louis, Missouri, discutono i risultati dello studio e affermano che è necessario adottare un approccio multiforme per affrontare le disparità di genere nel cancro.

“L’inclusione strategica del sesso come variabile biologica va adottata nell’intero continuum del cancro, dalla previsione del rischio e prevenzione primaria del cancro, dallo screening e prevenzione secondaria del cancro, al trattamento oncologico e gestione dei pazienti”, scrivono.

“La valutazione e la risoluzione delle disparità di genere nel cancro e in altre malattie è una ricerca continua. Gli studi traslazionali dal laboratorio al letto del paziente che traducono in modo efficace i risultati della ricerca esistente in pratica clinica sono un mezzo espandibile a portata di mano per ottenere la medicina di precisione e mitigare, e in ultima analisi eliminare, le disparità di genere nel cancro”, aggiungono.