Nuovi dati offrono ulteriori motivi per evitare i cibi ultralavorati

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Secondo i risultati di due ampi studi osservazionali, un’alimentazione ricca di cibi ultralavorati (ultraprocessed food, UPF) aumenta il rischio di tumore colorettale (colorectal cancer, CRC), cardiopatie e morte.

Gli UPF sono altamente manipolati, ricchi di ingredienti aggiunti come zucchero, grassi e sale e presentano un basso contenuto di proteine e fibre. Includono bevande analcoliche, patatine, cioccolato, caramelle, gelato, cereali per la colazione dolcificati, zuppe pronte, pepite di pollo, hot dog, patate fritte e molti altri cibi simili.

Negli ultimi 30 anni abbiamo assistito a un costante aumento del consumo di UPF in tutto il mondo, accompagnato da crescenti evidenze che le diete ricche di UPF aumentano il rischio di varie malattie croniche, inclusi cardiopatie e tumori. Pochi studi, tuttavia, si sono concentrati in modo specifico sul rischio di CRC.

Nuovi dati

I ricercatori hanno analizzato i dati di 206.248 adulti partecipanti allo Studio sulla salute delle infermiere (Nurses’ Health Study), allo Studio sulla salute delle infermiere II (Nurses’ Health Study II) e allo Studio di follow-up degli operatori sanitari (Health Professionals Follow-up Study). Il consumo alimentare è stato valutato ogni 4 anni, utilizzando questionari dettagliati sulla frequenza di assunzione degli alimenti.

Durante il periodo di follow-up durato fino a 28 anni, 1.294 uomini e 1.922 donne hanno sviluppato un CRC.

Gli uomini con il consumo di UPF più alto hanno evidenziato un rischio superiore del 29% di CRC rispetto agli uomini con il consumo di UPF più basso. Questa associazione è risultata limitata al tumore del colon distale, con un aumento del rischio del 72%.

Tra i sottogruppi di UPF, un consumo più elevato di prodotti a base di carne/pollame/frutti di mare, prodotti già pronti e bevande zuccherate è risultato associato a un aumento del rischio di CRC negli uomini.

“Questi prodotti includono alcune carni lavorate come salsicce, pancetta, prosciutto e tortini di pesce. Concorda con la nostra ipotesi”, afferma l’autore principale Lu Wang, PhD, della Tufts University di Boston, Massachusetts.

I ricercatori affermano che non è stata osservata alcuna associazione tra consumo complessivo di UPF e rischio di CRC nelle donne, per motivi non chiari.

Tra i sottogruppi di UPF è stata tuttavia osservata un’associazione positiva tra piatti misti già pronti/da riscaldare e rischio di CRC e un’associazione inversa tra yogurt e dessert a base di latticini e rischio di CRC nelle donne.

Secondo i ricercatori è possibile che alimenti come lo yogurt aiutino a contrastare gli effetti dannosi di altri tipi di UPF nelle donne. 

“Sarà necessaria ulteriore ricerca per determinare se esista una vera differenza tra sessi nelle associazioni o se i risultati nulli nelle donne osservati in questo studio siano semplicemente dovuti al caso o ad alcuni fattori confondenti non controllati nelle donne che hanno mitigato l’associazione”, ha commentato il co-autore senior, il Dott. Mingyang Song, della Harvard T. H. Chan School of Public Health di Boston.

Pesanti anche per il cuore

Uno studio correlato pubblicato su BMJ riporta un’associazione congiunta tra un’alimentazione di bassa qualità e un alto consumo di UPF e un aumento del rischio di decesso per cardiopatie o per qualsiasi causa.

In questo studio di 22.895 adulti (età media di 55 anni; 48% uomini), quelli con un’alimentazione meno sana hanno evidenziato un rischio superiore del 19% di decesso per qualsiasi causa e un rischio superiore del 32% di decesso per malattie cardiovascolari nel corso di 14 anni rispetto ai coetanei con un’alimentazione più sana.

Gli adulti con la percentuale più alta di UPF hanno evidenziato rischi innalzati in modo analogo di mortalità per tutte le cause e di mortalità per cardiopatie (rispettivamente, rischio superiore del 19% e del 27%).

Analizzando congiuntamente le due dimensioni degli alimenti (nutrienti e lavorazione), l’associazione tra scarsa qualità dell’alimentazione e mortalità è risultata significativamente attenuata, ma il consumo di UPF è rimasto altamente associato alla mortalità, anche dopo aver tenuto conto della scarsa qualità nutrizionale della dieta.

“Questi risultati suggeriscono che gli alimenti altamente lavorati sono associati a scarsi esiti per la salute indipendentemente dalla loro bassa composizione nutrizionale”, osservano gli autori.

Un invito all’azione

“Tutti devono mangiare, ma nessuno ha bisogno di cibi ultralavorati”, afferma un editoriale di accompagnamento del Dott. Carlos Monteiro, PhD, e di Geoffrey Cannon, dell’Università di San Paolo in Brasile.

“La soluzione razionale è stabilire politiche pubbliche ufficiali, che includano linee guida e pubblicità che consigliano di evitare certi cibi, e avviare azioni, come statuti, volti a ridurre la produzione e il consumo di cibi ultralavorati e a limitarne, o preferibilmente vietarne, la promozione”, suggeriscono il Dott. Monteiro e Cannon.

Una versione di questo articolo è apparsa per la prima volta su Medscape.com.