I social networks sono un rischio per la salute mentale degli adolescenti?

  • Daniela Ovadia — Agenzia Zoe
  • Attualità mediche
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di Hélène Joubert

Lille, Francia - Quando si parla del legame tra salute mentale e social network, bisogna fare attenzione a non saltare alle conclusioni. Questo è il monito di Margot Morgiève, PhD, ricercatrice di sociologia presso l'Istituto Nazionale Francese di Salute e Ricerca Medica e il Centro di Ricerca in Medicina, Scienza, Salute, Salute Mentale e Società (Inserm-Cermes 3), che ha presentato le proprie osservazioni durante la sessione di apertura del Congresso delle Società Pediatriche organizzato dalla Società Francese di Pediatria (SFP), sulla base di una crescente quantità di letteratura scientifica.

Nel 2021, 4,2 miliardi di persone, ovvero più della metà della popolazione mondiale, hanno utilizzato i social network e l'80,3% dei cittadini francesi aveva un account su un social network. Secondo il report 02/2021 di AGCOM, sono 35,9 milioni gli utenti attivi su Facebook in Italia (il 61,83% della popolazione italiana). Il report Digital 2022  dice che, a fronte di una popolazione di 51 milioni di internauti italiani (+1,7% rispetto al 2021), ve ne sono oltre 43 milioni attivi sui social network (con un +5,4% rispetto al 2021).

 

La "depressione da Facebook"

Tra coloro che condannano i social network perché causano problemi agli adolescenti e coloro che, al contrario, li considerano un'ancora di salvezza, cosa sappiamo realmente del loro impatto sulla salute mentale dei giovani?

Sebbene diversi studi abbiano riscontrato un'associazione significativa tra l'uso massiccio dei social network e l'ansia, i sintomi depressivi e lo stress, sono stati segnalati anche una diminuzione della soddisfazione della vita, nonché una riduzione del benessere generale e dell'autostima.

"A causa dell'aumento della correlazione tra i disturbi dell'umore o la depressione e l'uso dei social network, i ricercatori hanno voluto creare un nuovo disturbo: 'depressione da Facebook'", ha detto Morgiève, che è anche psicologo clinico e coordinatore dell'Unità chat e social network della linea telefonica nazionale francese per la prevenzione dei suicidi 3114. "Si sono però subito resi conto che sarebbe stato sbagliato riconoscerla come un disturbo specifico, perché sembrerebbe che gli effetti nocivi sulla salute mentale non siano legati al social network stesso, ma piuttosto a un suo uso problematico".


La fantasia degli adolescenti

Esistono tre categorie principali di utilizzo problematico dei social network, la prima delle quali è il confronto sociale. Si tratta della tendenza spontanea degli esseri sociali a confrontarsi con individui che sembrano più attraenti di loro.

Non si tratta di una novità, ma il fenomeno è esacerbato sui social network. Gli utenti enfatizzano gli aspetti positivi della loro vita e si presentano come equilibrati, popolari e soddisfatti.

Tuttavia, questo porta a forti vincoli normativi che si traducono in una valutazione negativa di sé, abbassando così l'autostima e favorendo la comparsa di sintomi depressivi. "Quindi non è il social network a creare la depressione, ma piuttosto il fenomeno del confronto, che spinge all'estremo", ha riassunto Morgiève.

Il secondo problema associato ai social network è la loro propensione a promuovere comportamenti di dipendenza attraverso l'apprendimento osservazionale, che può dare origine a comportamenti compulsivi e incontrollati, come illustrato dalla "FOMO" (fear of missing out o paura di perdersi).

Da qui l'idea di definire un'entità specifica chiamata "dipendenza da social network", anch'essa rapidamente abbandonata. Sono le caratteristiche stesse dei social network a generare questa paura e quindi questa tendenza, proprio come i news feed (aggiornamento costante di un elenco di notizie personalizzato).

L'uso "sostitutivo" è la terza categoria principale. Si verifica quando il tempo trascorso nell'ambiente online sostituisce quello trascorso offline. Gli utenti eccessivi riferiscono una sensazione di solitudine e la consapevolezza della mancanza di legami intimi.


Il linguaggio del disagio

Gli studi iniziali che utilizzano l'intelligenza artificiale e l'apprendimento automatico tendono a dimostrare l'esistenza di un linguaggio digitale del disagio. Gli autori hanno notato che i temi associati al disgusto di sé, alla solitudine, al suicidio, alla morte e all'autolesionismo sono correlati agli utenti che presentano i livelli più elevati di depressione.

La struttura stessa del linguaggio (più parole, più uso di "io", più riferimenti alla morte e meno verbi) cambia negli utenti in difficoltà.

Secondo gli autori, la pratica del vaguebooking, tipica dei social network - scrivere un post che incita alla preoccupazione, come "arriveranno giorni migliori" - è un fattore predittivo significativo di ideazione suicidaria. Secondo quanto riferito, esiste anche un linguaggio visivo dell'angoscia, ad esempio l'uso di tonalità scure, come il filtro calamaio in bianco e nero di Instagram.


Rischi e pericoli di Internet

Gli ambienti digitali comportano molti rischi e pericoli. I patti suicidi e i suicidi online (come il suicidio di una ragazza su Periscope nel 2016) sono rari ma diventano virali. Lo stesso vale per le sfide. Nel 2015, la Blue Whale Challenge consisteva in un elenco di 50 sfide che spaziavano dal benevolo al drammatico, con la sfida finale di "impiccarsi".

L'enorme copertura mediatica avrebbe potuto contribuire al suo successo virale se i social network non avessero reagito rapidamente in modo positivo.

Il trolling, dal canto suo, consiste nel postare contenuti provocatori con l'intento di scatenare un conflitto o di causare disagio.

Il cyberbullismo, il rischio online più comune per gli adolescenti, è la diffusione ripetuta di informazioni false, imbarazzanti o ostili.

Un pericolo crescente è il sexting (invio, ricezione o diffusione di fotografie, messaggi o immagini sessualmente esplicite). Le gravi conseguenze potenziali del sexting includono il revenge porn o lo stupro informatico, definito come la distribuzione di contenuti illeciti senza consenso, la cui pratica è stata collegata alla depressione e al coinvolgimento in comportamenti a rischio.

Il rischio di esposizione al suicidio non va più trascurato, alla luce dell'ipotesi che alcuni contenuti online relativi al suicidio possano produrre un effetto emulativo o suggerire un metodo per il suicidio, oltre a far precipitare i tentativi.

"Le persone che postano commenti suicidi fanno parte di comunità strettamente connesse da legami di affiliazione (appartenenze, amicizie) e attività (retweet, like, commenti)" ha spiegato Morgiève.

in queste comunità, le informazioni emotivamente cariche che si diffondono rapidamente e ripetutamente potrebbero promuovere la co-ruminazione, da cui il concetto di "suicidocosmo [mondo del suicidio]", sviluppato nel 2017 da Charles-Edouard Notredame, medico del Dipartimento di psichiatria infantile e dell'adolescenza dell'Ospedale Universitario di Lille. Questo, a sua volta, può produrre e aumentare il contagio del suicidio sulla base del modello dell'effetto Werther.

Uno dei tanti esempi è il suicidio di Marilyn Monroe nel 1962, che ha aumentato il tasso di suicidi del 40% a Los Angeles. L'effetto Werther è particolarmente significativo perché sono presenti due pregiudizi: il pregiudizio di prestigio (identificazione con la persona che si ammira) e il pregiudizio di somiglianza (identificazione con la persona che mi somiglia).

Il bias di somiglianza è il più decisivo nell'adolescenza. Va notato che la controparte positiva dell'effetto Werther è l'effetto Papageno. Le apparizioni televisive del cantautore belga Stromae all'inizio di quest'anno, in cui ha parlato delle sue idee suicide permettendo ai giovani di riconoscere la propria sofferenza e di cercare aiuto, sono un esempio dell'effetto Papageno.


Sostegno sui social network?

Le reti sociali possono aumentare la connessione, cioè la sensazione di essere collegati a qualcosa di significativo al di fuori di se stessi. La connessione promuove il benessere psicologico e la qualità della vita.

Le caratteristiche stesse dei social network possono accrescere gli elementi di connessione, sia oggettivamente, aumentando la sfera sociale degli utenti, sia soggettivamente, rafforzando il senso di appartenenza sociale e il benessere soggettivo.

Prendendo come esempio Facebook e la sua funzione "anniversario", è stato dimostrato che maggiore è il numero di amici su Facebook, più gli individui si considerano connessi a una comunità.

"I millennial, ovvero le persone nate tra l'inizio degli anni '80 e la fine degli anni '90, sono quindi più propensi a sfruttare l'ambiente sociale digitale per stabilire un nuovo rapporto con la sofferenza psicologica e i suoi tentativi di alleviarla", ha dichiarato Morgiève.

È anche più probabile che si rivolgano naturalmente allo spazio digitale per cercare aiuto. Un numero sempre maggiore di loro cerca su Internet informazioni sulla salute mentale e condivide le proprie esperienze per ottenere supporto".

Un esempio è il progetto It Gets Better, che illustra bene la struttura delle comunità di pari online, con storie di persone LGBTQ+ che descrivono come sono riuscite ad affrontare le avversità durante l'adolescenza. In questo modo, i social media sembrano aiutare a individuare coetanei e risorse positive che di solito non sono disponibili al di fuori dello spazio digitale. Di conseguenza, grazie a modelli normativi su reti sociali estremamente forti e facili da conformare, queste comunità online di supporto tra pari hanno il potenziale di facilitare le interazioni sociali e di rafforzare il senso di speranza e di appartenenza a un gruppo".


Promuovere l'accesso alle cure

Secondo Morgiève, "l'accesso alle cure, in particolare nell'area della salute mentale degli adolescenti, è estremamente critico, data la mancanza di supporto proprio quando ne hanno più bisogno, come evidenziato dal numero di tentativi di suicidio".

"Ci sono due tipi di barriere alla ricerca di aiuto che possono spiegare questo fenomeno. Il primo è costituito dalle barriere strutturali: l'aiuto è troppo costoso o troppo lontano o l'attesa è troppo lunga. Il secondo si riferisce alle barriere personali, tra cui la negazione del bisogno di aiuto, che può comportare un pregiudizio di autosufficienza, la sensazione di non poter essere aiutati, il rifiuto di disturbare amici e parenti stretti, la paura di essere stigmatizzati e il senso di vergogna".

Questi tipi di barriere sono particolarmente difficili da superare perché le convinzioni relative alle cure e agli operatori sono limitanti (dubbi sulla riservatezza, l'affidabilità e la competenza degli operatori). Questo si osserva soprattutto negli adolescenti a causa del desiderio di emancipazione e di sviluppo dell'identità. Quindi la relazione di aiuto può essere vissuta come subordinazione o alienazione.

Una nota positiva è che sono proprio le proprietà delle reti sociali a permettere di superare questi ostacoli alla ricerca di aiuto. Il fatto che siano disponibili ovunque compensa la mancanza di mobilità dei giovani e le disparità regionali. Inoltre, garantisce discrezione e libertà di utilizzo, riducendo le inibizioni.

Il fatto che i social network siano gratuiti supera gli ostacoli strutturali, come i costi finanziari e organizzativi, e quelli personali, facilitando così l'impegno e riducendo il costo motivazionale. La pseudonimia dissociativa o l'anonimato riducono la sensazione di vulnerabilità associata alla rivelazione di sé, nonché il timore di una violazione della riservatezza.

Morgiève ha riassunto: "Mentre la vita offline è silenziosa perché i giovani non parlano delle loro idee suicide, la vita online elimina davvero le inibizioni a parlare, a relazionarsi e a condividere le esperienze. Internet offre quindi agli adolescenti nuove opportunità di esprimersi, cosa che non fanno nella vita reale".


I professionisti diventano digitali

La Francia registra un suicidio ogni ora (8885 morti all'anno) e un tentativo di suicidio ogni 4 minuti. Dagli anni '50 sono stati sviluppati programmi di prevenzione e assistenza telematica (PADS) finanziati dal governo, come S.O.S. Amitié, Suicide Écoute, SOS Suicide Phénix, ecc. I loro valori e principi sono l'anonimato, la non direttività, il non giudizio e la neutralità. Oltre a queste offerte senza scopo di lucro, lo scorso ottobre il Ministero della Salute e della Prevenzione ha lanciato un programma di teleprevenzione professionale, la linea telefonica confidenziale 3114 per la prevenzione dei suicidi, con professionisti disponibili all'ascolto 24 ore su 24, 7 giorni su 7.

I suoi valori e principi includono la riservatezza, la proattività, la preoccupazione e la cura per gli altri. Ad oggi, sono stati aperti 13 dei 17 centri. In 6 mesi hanno ricevuto 50.000 chiamate, con una media di 400-500 chiamate al giorno. L'applicazione chat dedicata è stata progettata insieme agli utenti (soggetti che hanno tentato il suicidio). E ora anche i social network si stanno unendo a questa iniziativa. Ad esempio, il numero 3114 appare ogni volta che un utente di TikTok digita la parola "suicidio".

 

Questo articolo è stato tradotto dall'edizione francese di Medscape.