EULAR 2023 – Esercizio fisico, terapia comportamentale e realtà virtuale aiutano il dolore reumatico cronico

  • Moheb Costandi
  • Conference Reports
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Al Congresso annuale europeo di reumatologia (EULAR) di Milano, i ricercatori hanno discusso i recenti sviluppi nella fisiopatologia, nella classificazione e nella gestione del dolore cronico.  

Il dolore cronico è quello che persiste per più di 3 mesi ed è il motivo principale per cui le persone si rivolgono a un medico, rappresentando circa il 40% delle consultazioni con i medici di base. Nell'artrite reumatoide (AR), il dolore è causato dal danno tissutale indotto dall'infiammazione articolare.

 

Anushka Soni dell'Università di Oxford ha spiegato che, sebbene il dolore cronico nell'AR sia strettamente legato all'infiammazione, esso può persistere anche quando l'infiammazione è controllat. Il trattamento farmacologico aggressivo riduce l'attività della malattia, ma spesso ha scarso effetto sul dolore e sulla disabilità

Questo potrebbe essere dovuto al fatto che i neutrofili circolanti e le  citochine infiammatorie sensibilizzano i neuroni periferici a provocare il dolore indipendentemente dall'infiammazione. Inoltre, l'infiammazione articolare nei pazienti affetti da RA è legata a una maggiore connettività funzionale tra le regioni cerebrali che elaborano il dolore. Esistono tuttavia differenze individuali nel modo in cui il cervello elabora il dolore, il che potrebbe favorire lo sviluppo di valutazioni e trattamenti personalizzati.  

Il dolore è tradizionalmente classificato come nocicettivo quando è causato da infiammazioni e danni ai tessuti, e neuropatico quando è causato da danni o malattie del sistema somatosensoriale. Ma le recenti scoperte hanno portato i ricercatori a classificare un terzo tipo di dolore, chiamato dolore nociplastico, o dolore che persiste in assenza di infiammazione e danno tissutale.

 

I benefici dell'esercizio fisico 

Le linee guida del National Institute for Health and Care Excellence (NICE) del Regno Unito includono l'esercizio fisico come una delle opzioni per la gestione del dolore cronico nell'AR, ma un recente studio ha rivelato un elevato livello di paura di evitare l'attività fisica tra i pazienti.  

"Il comportamento di evitamento della paura è associato allo sviluppo di dolore cronico diffuso", ha detto Soni, "quindi, se identificato precocemente, è qualcosa che potrebbe essere affrontato insieme al nostro approccio abituale alla gestione dell'artrite reumatoide".  

Il NICE raccomanda anche la terapia dell'accettazione e dell'impegno, che si è dimostrata utile per i pazienti affetti da fibromialgia, nonché l'agopuntura e gli antidepressivi, tra i quali la duloxetina sembra essere la più efficace. Ma raccomanda ai pazienti di provare prima gli approcci non farmacologici.  

In un'altra sessione, Andreas Iacovou, segretario esecutivo della Lega cipriota contro le malattie reumatiche, ha descritto come l'attività fisica possa giovare ai pazienti affetti da RA grazie ai suoi effetti sul sistema immunitario. 

Iacovou ha spiegato che uno stile di vita inattivo e sedentario è associato a un aumento del numero di macrofagi M1, che rilasciano citochine infiammatorie che attivano i neuroni che percepiscono il dolore e causano il dolore. Al contrario, l' attività fisica aumenta i macrofagi M2, che producono citochine antinfiammatorie che inibiscono la segnalazione del dolore.  

Lo studio di popolazione HUNT 3 fornisce una forte dimostrazione dei benefici dell'attività fisica. Conferma infatti che l'aumento della frequenza, della durata e dell'intensità dell'esercizio fisico è associato a una riduzione significativa del dolore cronico per le persone di tutte le età, in particolare per le donne anziane

"Come operatori sanitari dobbiamo mettere i pazienti al centro", ha detto Iacovou. "Dobbiamo riconoscere le loro esigenze di attività fisica e i medici devono sapere quali sono i programmi di esercizio specifici più adatti alle loro esigenze". 

 

Fisioterapia, terapia comportamentale e realtà virtuale

Nella stessa sessione, Thomas Davergne, fisioterapista che lavora a Parigi, ha parlato dei benefici della fisioterapia per i pazienti affetti da RA.

Davergne ha discusso il ruolo del fisioterapista nell' educare i pazienti al dolore e alla sua gestione. Una revisione sistematica pubblicata nel 2022 dimostra che gli interventi psicologici sono più efficaci se erogati insieme alla fisioterapia e che i programmi di educazione al dolore con terapia comportamentale producono gli effetti più duraturi.  

Ha inoltre presentato prove a favore di una serie di approcci terapeutici sperimentali. Uno di questi è la stimolazione elettrica transcutanea TENS). Una metanalisi di 381 studi sulla TENS, pubblicata nel 2020, ha concluso che "c'è una dimostrazione di moderata certezza che l'intensità del dolore è minore durante o immediatamente dopo la TENS rispetto al placebo e senza eventi avversi gravi". 

Uno studio proof-of-concept pubblicato nel 2022 ha dimostrato che l 'immaginazione motoria migliora la qualità dei compiti di raggiungimento nelle persone sane, suggerendo che si tratta di una possibile opzione terapeutica per i pazienti affetti da RA, in particolare se applicata con la realtà virtuale, che ha dimostrato di alleviare efficacemente il dolore cronico nei pazienti affetti da fibromialgia, sindrome del dolore regionale complesso e dolore fantasma nelle persone amputate. 

Un'altra revisione, pubblicata all'inizio di quest'anno, su 22 studi randomizzati e controllati che hanno coinvolto 2.641 pazienti, dimostra che l'uso di applicazioni per telefoni cellulari ha effetti positivi per i pazienti affetti da fibromialgia e osteoartrite, tra le altre patologie con dolore cronico. 

Davergne ha concluso il suo intervento sottolineando l'importanza dell'approccio centrato sul paziente. Secondo l'Associazione Internazionale per lo Studio del Dolore, il resoconto di un'esperienza di dolore da parte di una persona dovrebbe essere rispettato. "Questo non avviene sempre in ambito medico", ha detto, "ma dovrebbe essere il primo principio della terapia per gli operatori sanitari".